15 de julio de 2015

La New Horizons, ya ha llegado hasta Plutón. Ya estamos en el último rincón del sistema Solar.

"Si, ya está por allí... tras 9 años de viaje y 3000 millones de millas, el punto de aproximación mas cercano de la New Horizons a Plutón, se produjo a las 7'49h de la costa este de EEUU"  Este fue el comunicado la Nasa en su Twitter, tras 4 minutos de producirse al acontecimiento.

Según nuestro horario, fue a las 13'49 h., y como un dato mas, ese punto de máxima aproximación fue a 12500 Kilometros del planeta enano. Tras ese momento, la New Horizons, dio los buenos días, y comenzó a mandar cerca de 60 Gb de información, sobre Plutón y sus satélites
El encuentro de ayer ocurrió a unos 5.000 millones de kilómetros de la Tierra, 33 veces la distancia que separa nuestro planeta del Sol.

Si la operación de la sonda Rosetta, y su aterrizaje, en el cometa Churyumov-Gerasimenko, fue todo un logro, este acontecimiento no le va a la zaga. Son cuerpos celestes tan lejanos, desconocidos y sobre todo con unas órbitas tan rápidas y asimétricas que hacen realmente difícil conseguir una gesta como estas.
Si nos fijamos bien, a fecha de hoy, bien por aproximación, bien por contacto directo, con este viaje de la New Horizons, hemos llegado a todos los rincones de nuestro sistema solar. En el caso de Plutón estamos hablando de objetos trasneptunianos que nos colocan en el mismo Cinturón de Kuiper que marca la frontera del Sistema Solar, aunque no de los dominios gravitatorios del Sol. Para ello deberíamos explorar la poco interesante y poco densa nube de Oort.

Imagen enviada por la New Horizons del sistema Plutón/Caronte
De todas formas, la sonda ya hace días que está mandando información, y de hecho ya ha dado respuestas a ciertas dudas que veníamos manteniendo desde hace tiempo.
Una de ellas es el tamaño real de Plutón. Desde 1930 se viene especulando sobre ese dato y ahora, gracias a los datos enviados por LORRI (Long Range Reconnaissance Imager), los científicos de la NASA le otorgan un diámetro de 2.370 kilómetros, algo más de lo que se pensaba que tenía con los datos previos.
Con esa cifra se ha confirmado que Plutón es el mayor de los cuerpos alrededor de Neptuno, así como que su densidad es menor de la estimada o que la cantidad de hielo en su superficie el ligeramente mayor que la que se tenía en cuenta hasta ahora. Por otra parte y como comparación anecdótica, me gustaría recordaros que en el caso de Plutón estamos hablando de un mundo que tiene la mitad de tamaño que nuestra Luna, que por otra parte forma parte de un sistema binario llamado Tierra-Luna. Un tema apasionante que trataremos en otro momento.

Por cierto que Plutón tiene su eje de rotación inclinado más de 100 grados. Es como una pelota que rueda a lo largo de su órbita. Sólo el planeta Urano tiene un comportamiento parecido. El resultado son unas estaciones y una secuencia de días y noches de lo más extraño. En los polos, día y noche no duran seis meses, como en la Tierra, sino más de un siglo. Durante la noche, el frío es tan intenso que su escasa atmósfera se congela sobre el suelo.

Las imágenes de la New Horizons van a ser de 4 kilómetros por pixel, que son 1000 veces mejores que las que teníamos hasta ahora, tomadas por el telescopio espacial Hubble.
De todas formas, esto es solamente la información e imágenes previas, las de la aproximación. La información mas importante la recibiremos en los próximos días, durante el sobrevuelo del planeta enano, en una misión que durará hasta noviembre de 2016.
De ser un punto en el cielo y poco más que una mancha anaranjada en las imágenes del Hubble, ha pasado a ser un mundo rojizo que recuerda a Marte.....

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